¿Qué son, cómo funcionan? | Pruebas de anticuerpos Covid-19

¿Qué son las pruebas de anticuerpos?

Los estudios han demostrado que los pacientes que han sobrevivido a Covid-19 tienen anticuerpos asociados con la enfermedad en la sangre. Por lo tanto, las pruebas se pueden diseñar para detectar esos anticuerpos e indicar si alguien ha tenido Covid-19 en el pasado.

Sin embargo, tales pruebas no siempre son precisas, y los anticuerpos pueden desaparecer gradualmente de la sangre de alguien con el tiempo.

Las pruebas de anticuerpos son diferentes de las pruebas estándar de reacción en cadena de la polimerasa (PCR) para Covid-19, que detectan la presencia de ARN viral en, por ejemplo, en la nariz o la garganta de un paciente. Las pruebas de PCR pueden revelar si alguien tiene actualmente el virus, pero todo el proceso, incluida la recolección y el análisis de muestras, significa que puede tomar un día o dos para obtener un resultado (lo que también lo hace costoso).

En principio, las pruebas de anticuerpos son mucho más rápidas y más baratas: algunas pueden dar resultados en menos de 30 minutos con precios de alrededor de £ 8 por muestra, aunque estos pueden no ser el tipo más preciso.

¿Cómo funcionan las pruebas?

Una prueba de anticuerpos ideal es como la zapatilla de cristal de Cenicienta: solo cabe un pie. Cuando se prueba el Covid-19, las pequeñas proteínas antigénicas del virus SARS-CoV-2 se recubren en una placa. Luego se exponen a una muestra de sangre de un paciente y se aplica una enzima y reactivo químico.

Si los anticuerpos específicos que atacan al virus SARS-CoV-2 están presentes en la muestra de sangre, se unirán a los antígenos virales en la placa. Luego, la enzima se adhiere al anticuerpo, que posteriormente activa el reactivo químico, causando un cambio de color o emitiendo una luminiscencia que indica un resultado positivo (en algunas pruebas de laboratorio, medir la cantidad de luz puede cuantificar cuántos anticuerpos están presentes).

Estas pruebas se pueden realizar en laboratorios, pero las versiones más simples también se pueden empaquetar en kits de autoevaluación para que las personas las usen en casa, usando un pinchazo en el dedo para tomar una muestra de sangre. Una gran diferencia es que las pruebas de laboratorio pueden cuantificar el número de anticuerpos en una muestra, pero los kits de autoevaluación simplemente proporcionan un resultado positivo o negativo (cualitativo).

¿Qué tan precisas son las pruebas de laboratorio?

Hay dos medidas clave de la calidad de una prueba de anticuerpos: su sensibilidad y especificidad.

  • Las pruebas altamente sensibles pueden detectar con precisión si las personas tienen anticuerpos presentes en la sangre.
     
  • Si una prueba se describe como altamente específica, esto significa que es específica para un tipo particular de anticuerpo y también puede detectar de manera confiable a las personas que no tienen anticuerpos covid-19.

La presencia de algunos tipos de anticuerpos puede dar una indicación de cuándo una persona puede haber sido infectada.

Hasta ahora, la calidad de las pruebas de anticuerpos para Covid-19 varía en calidad, pero varias ofrecen sensibilidad y especificidad cercanas o incluso al 100%, dicen sus fabricantes. Muy ocasionalmente, una prueba de anticuerpos puede dar un resultado falso positivo (lo que sugiere que las personas tienen anticuerpos Covid-19 cuando en realidad no lo tienen) debido a la reactividad cruzada con coronavirus distintos del SARS-CoV-2, por ejemplo.

Ninguna prueba siempre puede ser 100% precisa. Los kits de prueba de laboratorio realizados por las compañías farmacéuticas Roche y Abbott fueron evaluados por Public Health England en una serie de experimentos utilizando muestras de pacientes confirmados de Covid-19. Public Health England descubrió que la prueba de Abbott era 93.4% sensible y 100% específica para las muestras recolectadas dos semanas después de que el paciente mostrara los primeros síntomas. Las pruebas de Roche eran 87% sensibles y 100% específicas.

Cuanto menor es la sensibilidad, mayor es la probabilidad de resultados falsos negativos.

¿Qué pasa con la autocomprobación?

Los kits de autoevaluación son como en el "salvaje oeste". En abril, el gobierno del Reino Unido compró dos millones de kits de autoevaluación con pinchazo de dos compañías chinas a un costo de £ 16 millones. Sin embargo, en mayo, investigadores de la Universidad de Oxford descubrieron que los kits no eran lo suficientemente precisos. Las pruebas nunca se usaron (medio millón de ellas están almacenadas) y, según los informes, el gobierno busca un reembolso.

Los kits de autoevaluación muestran solo un resultado positivo o negativo, sin más detalles. Las pruebas caseras tipo pinchazo en el dedo están diseñadas con un cierto umbral de actividad de reactivo antigénico que luego mostrará un resultado positivo o negativo.

Dependiendo de cómo el fabricante configuró la prueba, las personas podrían obtener un resultado negativo a pesar de que tienen una pequeña cantidad de anticuerpos Covid-19 en la sangre, pero no lo suficiente como para superar el umbral del kit de prueba y activar el indicador "positivo" . Además, colocar con precisión una gota de sangre en el cartucho de prueba en algunas pruebas requiere cuidado, y el usuario no siempre puede hacerlo correctamente.

Eleanor Riley, profesora de inmunología y enfermedades infecciosas de la Universidad de Edimburgo, dice que no importa cuántas veces se realice una de estas pruebas: no se detectarán niveles muy bajos de anticuerpos. Así como las pruebas de embarazo en el hogar no son infalibles, los kits de autoevaluación para Covid-19 nunca deben usarse como indicadores definitivos de si alguien ha tenido el virus, dice Riley.

Un resultado positivo debe verse como un aviso para más pruebas y confirmación, y un resultado negativo no significa que la persona nunca haya tenido el virus.

¿Qué pruebas de anticuerpos se utilizan en todo el mundo?

Fundamentalmente, no existe un estándar internacionalmente aceptado para las pruebas de anticuerpos Covid-19, lo que deja a los gobiernos evaluar las pruebas utilizando sus propios criterios. Este es un gran problema, dice Lawrence Young, profesor de oncología molecular en la Universidad de Warwick, ya que significa que nadie puede usar un conjunto estándar de pruebas.

En los Estados Unidos, la Administración de Alimentos y Medicamentos aprobó el uso de una docena de pruebas de anticuerpos, incluidas las suministradas por Roche y Abbott. Hasta el momento, Abbott ha enviado más de 11 millones de pruebas de laboratorio de anticuerpos a organizaciones de atención médica en los Estados Unidos.

Estas pruebas también se están utilizando en otros países, incluidos Alemania, Italia y, como se mencionó, el Reino Unido, que ha comprado 10 millones de pruebas de anticuerpos de laboratorio fabricadas por estas dos compañías. El Reino Unido también está desarrollando sus propias pruebas de anticuerpos tipo pinchazo en los dedos a través de un consorcio, con el objetivo de finalmente distribuirlas al público.

Mientras tanto, la Agencia Reguladora de Medicamentos y Productos Sanitarios del Reino Unido ha tomado medidas para evitar la venta de otros kits comerciales de pruebas en el hogar que estaban disponibles anteriormente en el país. Dichas pruebas no han sido validadas, y cualquier resultado de ellas no debe considerarse confiable, dijo la agencia del Reino Unido. Australia descubrió recientemente que un millón de pruebas de anticuerpos de punción digital compradas por el gobierno a dos compañías con sede en los EE. UU. y China no eran lo suficientemente precisas para ser utilizadas.

Las pruebas de anticuerpos continúan formando parte de las estrategias de varios países, particularmente a medida que los gobiernos buscan aliviar las medidas de bloqueo y aumentar su capacidad de prueba y rastreo. Singapur ha utilizado pruebas de anticuerpos para ayudar en el seguimiento de contactos y los esfuerzos de vigilancia. Japón ha dicho que complementará las pruebas de PCR con pruebas de anticuerpos, citando su aplicación y resultados más rápidos y reconociendo el riesgo de resultados falsos.

Las pruebas de anticuerpos pueden ser útiles para modelar hasta qué punto se ha extendido el Covid-19 en la comunidad, particularmente dada la confusión sobre la transmisión asintomática.

Un estudio de prevalencia de anticuerpos en 885 personas en Inglaterra sugirió recientemente que alrededor del 7% de la población había sido infectada con SARS-CoV-2.9 Investigadores en Alemania encontraron evidencia de anticuerpos que sugieren que el 14% de su población había sido infectada con Covid-19 hasta ahora. Japón ha lanzado un plan piloto para determinar el alcance de las infecciones por Coóvid en tres prefecturas, incluida Tokio, utilizando pruebas de anticuerpos. Y en Wuhan, China, solo unas pocas semanas después del cierre, las autoridades han evaluado a 9,9 millones de personas utilizando una combinación de pruebas de PCR y anticuerpos para descubrir qué tan ampliamente se ha propagado el nuevo coronavirus en el lugar donde Covid-19 surgió por primera vez en diciembre. 

¿Un resultado positivo de la prueba de anticuerpos significa que soy inmune?

Esta es la pregunta en la mente de la mayoría de las personas, pero no deberían hacerse ilusiones, dice Simon Clarke, profesor asociado de microbiología celular en la Universidad de Reading. "Se ha dicho demasiado sobre los pasaportes de inmunidad y [la sugerencia de que]" si tienes anticuerpos, eres inmune", dice.

Los científicos aún no saben cómo es la respuesta ideal del sistema inmunitario a Covid-19. Los anticuerpos pueden ser muy importantes, pero también la respuesta de las células T, por ejemplo. Es posible que simplemente tener anticuerpos no sea suficiente para prevenir la reinfección por el virus. Y los anticuerpos también pueden desaparecer gradualmente del sistema de alguien con el tiempo, tal vez después de unos meses o años, lo que podría volver a dejar a esa persona vulnerable al SARS-CoV-2 nuevamente. Nuestra inmunidad a la gripe estacional tiende a durar aproximadamente un año, pero aún se desconoce si Ccovid-19 será igual, más largo o más corto.

Y, como hemos escuchado, la precisión de las pruebas de anticuerpos todavía está bajo revisión en muchos casos. Las personas pueden obtener un resultado falso positivo que muestra que tienen anticuerpos y pueden relajar su actitud hacia el lavado de manos y el distanciamiento social.

"Las personas están interesadas en estas pruebas porque quieren seguridad", dice Riley. "El problema con las pruebas individuales es que no pueden darles eso".